Otaru nằm ở bờ biển phía tây của đảo Hokkaido – hòn đảo lớn thứ hai của Nhật Bản. Nếu bạn hỏi một người Nhật nào đó về lý do nên ghé thăm thành phố cổ kính này, câu trả lời sẽ luôn là sushi. Vào đầu thế kỷ 20, trước khi Sapporro trở thành thủ đô của hòn đảo, Otaru từng là thành phố thú vị nhất của Hokkaido, luôn nhộn nhịp với các hoạt động thương mại quốc tế. Dấu vết của lịch sử này tới ngày nay vẫn còn hiện hữu tại các nhà kho nằm dọc con kênh trung tâm thành phố.

Otaru canal
Kênh Otaru (Ảnh: ogal / Getty Images)

Trước đó, khu vực này là nơi sinh sống của một nhóm người bản địa được gọi là Ainu – những người đã chiếm giữ mảnh đất phía bắc Hokkaido và các đảo phía nam của Nga. Cái tên “Otaru” cũng bắt nguồn từ người Ainu, có nghĩa là “dòng sông chảy qua bãi cát”. Văn hóa Ainu dần kết thúc từ năm 1868, sau cuộc cải cách Minh Trị, khi chính phủ Nhật Bản ban hành các cải cách áp dụng phong tục phương Tây với hy vọng hiện đại hóa đất nước.

Trái ngược với cảnh quan ngày càng trở nên giống phương Tây với các ngôi nhà và nhà kho mang kiến trúc châu Âu nằm dọc các con phố, phong cách ẩm thực địa phương của Otaru vẫn không hề thay đổi. Nằm ở một vị trí đắc địa: phía nam là biển Nhật Bản và phía bắc là Okshotsk, giúp cho việc đánh bắt hải sản ở Otaru cực kỳ thuận lợi và nơi đây đã trở thành một trong những thành phố sushi tiêu điểm của Nhật Bản.

Nhà hàng sushi trên con đường chính ở Otaru (Ảnh: Fabio Nodari / Alamy Stock Photo)

Mang phong cách ẩm thực truyền thống, như một di sản lâu đời, Otaru nổi tiếng nhất với du khách Hàn Quốc và Trung Quốc. Đầu bếp Kaolu Omoto – người từng học tập ở Tokyo và làm việc ở thành phố sushi lớn nhất Nhật Bản này chia sẻ: “Tôi đã là một đầu bếp sushi chuyên nghiệp trong suốt 4 năm, sushi luôn là một phần quan trọng trong cuộc sống của tôi. Tôi được truyền cảm hứng từ cha của mình, ông cũng là một đầu bếp sushi. Trong khi tôi làm việc ở Otaru, tôi nhận ra rằng đây chính là một nơi rất nổi tiếng trong những trải nghiệm về sushi. Hơn nữa, vì có rất nhiều cá tươi ở phía bắc thành phố, nên giá cả ở đây cũng rất rẻ và hợp lý. Nhờ nguồn nguyên liệu phong phú, bạn có thể thưởng thức sushi cao cấp ngay cả tại các nhà hàng bình dân.”

(Ảnh: Selina Yau / Getty Images)

Theo đầu bếp Omoto, yếu tố giúp cho hải sản ở đây trở nên đặc biệt chính là nhiệt độ của nước biển: “Cá ở Otaru đặc biệt ngon vì đảo Hokkaido được bao quanh bởi các dòng biển lạnh.”

Tàu đánh bắt cá ở Otaru (Ảnh: Richard Cummins / Alamy Stock Photo)

Mặc dù tương đối nhỏ, biển Okhotsk hoạt động như trái tim của Thái Bình Dương, cung cấp oxy, nước lạnh và dưỡng chất vào Thái Bình Dương. Biển Okhotsk cũng đóng băng vào mùa đông, tạo ra các tảng băng trôi và có những sinh vật phong phú sống ngay dưới bề mặt băng giá. “Để có thể sống trong các đại dương lạnh, cá cần phải nuôi dưỡng một hàm lượng chất béo cao. Đó chính là chất béo tự nhiên làm sushi ở Otaru trở nên đặc biệt.” – Omoto giải thích. Phần bụng mềm, béo của một con cá, chẳng hạn như ở cá ngừ và cá cam, chính là thứ mang lại hương vị tinh tế cho nó.

Sự đa dạng của hải sản ở Otaru sẽ mang đến nhiều sự lựa chọn khác biệt cho du khách. Bạn sẽ tìm thấy những miếng sushi quen thuộc như cá hồi và cá ngừ, nhưng bên cạnh đó, đầu bếp Omoto còn gợi ý vài lựa chọn độc đáo khác: “Trong thực đơn, tôi muốn đề xuất cho bạn một món gì đó thật tươi và những món thật đắt ở Tokyo. Chẳng hạn như nhím biển (uni), trứng cá hồi tươi (ikura) và tôm thủy tin Hokkai là những món ăn nên thử hàng đầu khi tới Otaru.”

Woman's hand pouring soy sauce over plate and ready to enjoy the fresh Japanese seafood rice bowl in restaurant

Vì sự nổi tiếng của sushi, sẽ chẳng có gì lạ khi có rất nhiều cửa hàng với những menu tương tự nhau, và tất nhiên là cạnh tranh rất khốc liệt. Tuy nhiên, người dân ở Otaru gần gũi và rất thân thiện, hiếu khách. Tất cả các cửa hàng duy trì một mức giá tương đương nhau và luôn cung cấp các sản phẩm tươi mới trong ngày. Chính vì vậy, không có cửa hàng nào là tuyệt vời nhất hay “nhất định phải ghé thử”, mà hãy để cho cảm xúc của bạn dẫn lối tới nhà hàng thu hút mình nhất. Hãy thử một bát cơm trắng với nhiều loại “topping” hải sản cho bữa sáng, sushi băng chuyền vào bữa trưa và kết thúc bằng omakase hoặc nghe theo lựa chọn của đầu bếp trong bữa tối.

Nếu bạn muốn thưởng thức hương vị Otaru ngay tại Tokyo, Omoto cũng mang đến một đề xuất cho bạn: “Tôi muốn nói rằng Ginza ở Tokyo là nơi tuyệt vời nhất để thưởng thức sushi. Dù rằng ngày nay có rất nhiều nhà hàng sushi ngon ở Nhật Bản, nhưng Ginza vẫn là nơi tốt nhất với những món sushi cao cấp.”

Ginza là địa điểm tuyệt vời nhất để thưởng thức sushi ở thủ đô Tokyo (Ảnh: Axel Hesslenberg / Alamy Stock Photo)

Đọc thêm: Khám phá các loại sushi – món ăn biểu tượng trong văn hóa ẩm thực Nhật Bản

Theo Lucy Dayman / The Culture Trip